Continental na svojí testovací trati ve městě Uvalda v americkém státě Texas poprvé použil vozidlo bez řidiče na testování pneumatik. Cílem je objektivněji otestovat pneumatiky Continental pro osobní a lehká užitková vozidla na rozličné škále povrchů. Základ nového testovacího vozidla představuje systém automatizovaného řidiče Cruising Chauffeur, jenž byl vyvinutý pro dálnice.

Testovací vozidlo se ovládá satelitním navigačním systémem. Auto je vybavené kamerou a radarovými senzory a dokáže i bez řidiče bezprostředně reagovat na lidi, zvířata nebo jiné nečekané překážky na trati. Vývojový tým z města Uvalda tak přispívá k tomu, aby se strategie „Vision Zero“, zaměřená na jízdu bez nehod, stala realitou.

Testování v reálných podmínkách

Jednou z nejtěžších úloh při výrobě pneumatik je testování kvality během jejich používání. Nově vyvinuté gumové směsi a modely plášťů se musí testovat v reálných podmínkách a je nutné dokázat, jak například obstojí na štěrkové cestě.

Jízda testovacím vozidlem znamená obrovské požadavky na řidiče, protože i nejmenší odchylky na testovací dráze mají zásadní vliv na kvalitu a porovnatelnost výsledků testování.

Od roku 2016 tým pod vedením Thomase Sycha, ředitele testování pneumatik ve společnosti Continental, pracoval ve městě Uvalda na testování plášťů budoucnosti. Současným cílem je standardizovat testování pneumatik natolik, že bude možné zachytit i ty nejmenší rozdíly. Autonomní vozidlo dokáže danou trať projet s velikou přesností, takže každá směs je vystavena stejným podmínkám. Získaná data proto přesněji charakterizují výkony dané směsi s minimálním vlivem testovacího postupu. 

 

Snížení nákladů na testování

Z totožných důvodů vyvinuli inženýři ze společnosti Continental elektronicky ovládané auto na automatizované testy pneumatik už před padesáti lety. Tehdy jezdilo vozidlo podél drátu, který byl přilepený na dráze, což ale omezovalo jeho použití pouzena testovací dráhu. Současný prototyp dokáže bezpečně řídit auto bez řidiče i na štěrkové cestě.

Kromě výrazně kvalitnější porovnatelnosti výsledků sníží testování pomocí automatizovaných vozidel i údržbové práce na testovacích dráhách. Jelikož vozidlo jezdí po dráze, která se mezi jízdami liší jen o několik málo centimetrů, testovací trať je vystavena menšímu opotřebení, a vyžaduje tedy i výrazně méně údržby.